Un mundo de cambios: El Río Padma

Basado en artículo de NASA Earth Observatory

Rio Padma, Bangladesh. Fuente: NASA Earth Observatory.
En sánscrito, un antiguo lenguaje de la India, Padma es un nombre de la flor sagrada del loto, un símbolo de belleza, pureza, y crecimiento.  El significado es muy acertado para el río que lleva el mismo nombre, que parece estar constantemente cambiando en bellas formas.  Es una bendición mixta para las gentes que viven cerca.

El Padma es uno de los mayores ríos de Bangladesh, y la imagen satelitaria mostrada arriba muestra que ha ido creciendo en tamaño, transformándose en forma, y  cambiando de lugar por los menos por los últimos 30 años.  El río comienza en India en la confluencia del río Ganges y Jamuna, luego se une con el rio Meghna y finalmente desemboca en la Bahía de Bengala.

Miles de personas dependen en el Padma para transportación e irrigación de campos agrícolas, lo que significa que deben adaptarse, regularmente, a los cambios de los 130 kilómetros de costa del río.  Muchos sembradíos, casas y vidas se han perdido o han sido desplazados en las décadas recientes debido a la erosión de los bancos del río que se tragan largas secciones de las orillas.  Cada año, cientos (a veces miles) de hectáreas  de tierra son erosionadas y son arrastradas por el Padma.  Desde el 1967, más de 66,000 hectáreas han sido perdidas (aproximadamente el área terrestre de Singapur).

Los patrones extremos de erosión tienen dos causas principales.  Primero, el Padma es un río natural, de flujo libre (no represado) con pocas protecciones en sus bancos, aparte del uso de fundas de arena ocasional para proteger edificios.  Segundo, el cauce se localiza en una gran planicie de arena que puede ser erosionada rápidamente.

Como padres midiendo la altura de sus hijos, los científicos miden la erosión en el rio Padma midiendo diferencias en su ancho, profundidad, forma y como luce, en general.  Las imágenes satelitarias de color natural muestran los cambios de forma y ancho del Padma desde 1988, y cada curva zigzagueo  cuenta una hisoria geológica diferente sobre el río.  Las imágenes fueron adquiridas por los satélites Landsat: el sensor Thematic Mapper en el satélite Lansat 5, el Enhanced Thematic Mapper de Landsat 7, y el actual Operational land Imager en el Landsat 8.  Las imágenes incluyen una combinación de imágenes de luz infrarrojo, infrarrojo cercano y luz visible para resaltar las diferencias entre agua y tierra.  Todas las imágenes fueron adquiridas en Enero y Febrero, durante la temporada seca, para evitar las nubes que dificultarían la adquisición de imágenes claras.

Con los años, los investigadores han observado un aumento en la sinuosidad y el trenzado del río. La sinuosidad es la tendencia del río a serpentear en una llanura en forma de S. Los ríos con alta sinuosidad son llamados ríos con "meandros". Tales ríos evolucionan a medida que el flujo desgasta los bordes exteriores, ampliando el canal. El flujo en el borde interno tiene menos energía, lo que permite que se deposite más sedimento allí. A veces, los ríos con meandros dejan cicatrices donde alguna vez fluyó el agua, como se puede ver en la imagen de 2014 de la región de Harirampur.

Los ríos con meandros pueden convertirse en ríos trenzados, que tienen numerosos canales que se dividen y se combinan nuevamente. Si un río está trenzado o serpentea tiene mucho que ver con la cantidad de sedimento que transporta. Si hay mucho sedimento, tienden a acumularse en lugares y desvían el flujo de agua, creando un río trenzado.

Los sedimentos pueden provenir de una variedad de fuentes. Una teoría sugiere que algunos de los sedimentos son remanentes de un deslizamiento de tierra provocado por un terremoto en 1950. Los investigadores creen que el material más grueso (como la arena) tardó medio siglo en atravesar el río.

En las últimas tres décadas, el río ha cambiado de una línea recta relativamente estrecha a serpenteante a trenzado y, más recientemente, de vuelta a la recta. En la secuencia de imágenes, el cambio más notable ocurre aguas arriba cerca de la región de Harirampur upazila, que experimentó la mayor erosión. En 1998 se produjo una gran inundación sobre estos bancos, exacerbada por la apertura de la presa de Farakka en India, que lanzó más agua a Bangladesh.

Más abajo, las curvas serpenteantes erosionaron la tierra cerca de Char Janajat. Las curvas del río se volvieron más extremas entre 1995 y 1996. La curva comenzó a desarrollarse en 1992, comenzó a disminuir en 2002 y desde entonces ha desaparecido.

Los investigadores están especialmente interesados en el área de Char Janajat, el sitio de un nuevo puente. Como uno de los proyectos de construcción más grandes de Bangladesh, el puente del río Padma conectará las partes este y oeste del país y acortará los tiempos de viaje entre algunos lugares de trece horas a tres. Hay algunas preocupaciones de que la erosión podría amenazar la construcción del puente, aunque algunos investigadores creen que en realidad podría estabilizar el terreno y reducir la erosión una vez que esté terminado. A principios del año 2020, el puente aún no está completado.

En los últimos años, las tasas de erosión, sinuosidad y trenzado de Padma han disminuido. La erosión disminuyó a medida que meandros desaparecieron debido a la sedimentación y el corte del río a través de la tierra en lugar de seguir la curva del meandro. Pero eso no significa que el área esté libre de erosión. Cualquier perturbación en el ecosistema, como inundaciones, deslizamientos de tierra o construcción, podría influir en la morfología del río.

Referencias y mas información






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