Seguimiento de 30 años de aumento del nivel del mar

Nivel del mar global en los últimos 30 años.
Fuente: NASA Earth Observatory

 Hace treinta años, científicos e ingenieros lanzaron un nuevo satélite para estudiar el ascenso y descenso de los mares a lo largo del tiempo, una tarea que antes solo podía realizarse desde la costa. TOPEX/Poseidon se lanzó al espacio el 10 de agosto de 1992 y comenzó un récord de 30 años del nivel de la superficie del océano en todo el planeta. Las observaciones han confirmado a escala global lo que los científicos vieron previamente desde la costa: los mares están subiendo y el ritmo se está acelerando.

Los científicos han descubierto que el nivel medio global del mar, mostrado en el diagrama arriba, ha aumentado 10.1 centímetros (3.98 pulgadas) desde 1992. En los últimos 140 años, los satélites y los mareógrafos juntos muestran que el nivel global del mar ha aumentado entre 21 y 24 centímetros (8 a 9 pulgadas).

Comenzando con TOPEX/Poseidon, la NASA y las agencias espaciales asociadas han volado una serie continua de satélites que usan altímetros de radar para monitorear la topografía de la superficie del océano, esencialmente, la forma vertical y la altura del océano. Los altímetros de radar envían continuamente pulsos de ondas de radio (microondas) que se reflejan en la superficie del océano hacia el satélite. Los instrumentos calculan el tiempo que tarda la señal en regresar, al mismo tiempo que rastrean la ubicación precisa del satélite en el espacio. A partir de esto, los científicos derivan la altura de la superficie del mar directamente debajo del satélite.

Desde 1992, además de TOPEX/Poseidon, cinco misiones con altímetros similares han repetido la misma órbita cada 10 días. Juntos, los equipos han reunido un registro topográfico oceánico unificado y estandarizado que equivale al trabajo de medio millón de mareógrafos. 

Aumento del nivel del mar (en azul) a partir de datos registrados por una serie de cinco satélites a partir de 1993. La línea roja continua muestra la trayectoria de aumento desde 1993 hasta 2022. Para 2040, el nivel del mar podría ser de 3.66 pulgadas (9.3 cm) más alto que hoy. Crédito: NASA/JPL-Caltech

Los datos de altimetría también muestran que la tasa de aumento del nivel del mar se está acelerando. En el transcurso del siglo XX, el nivel medio global del mar aumentó aproximadamente 1.5 milímetros por año. A principios de la década de 1990, era de unos 2.5 mm por año. Durante la última década, la tasa ha aumentado a 3.9 mm (0.15 pulgadas) por año.

En el gráfico más arriba, los altibajos de cada año son causados por el intercambio de agua entre la tierra y el mar. “La lluvia invernal y las nevadas en el hemisferio norte desplazan el agua del océano a la tierra, y lleva algún tiempo que se escurra de nuevo a los océanos”, dijo Josh Willis, oceanógrafo del Laboratorio de Propulsión a Chorro y científico del proyecto de la NASA para Sentinel-6 Michael Freilich. “Este efecto suele causar alrededor de 1 centímetro de subida y bajada cada año, con un poco más o menos durante los años de El Niño y La Niña. Es literalmente como el latido del corazón del planeta”.

Si bien unos pocos milímetros de aumento del nivel del mar por año pueden parecer pequeños, los científicos estiman que cada 2.5 centímetros (1 pulgada) de aumento del nivel del mar se traduce en 2.5 metros (8.5 pies) de playa perdidos a lo largo de la costa promedio. También significa que las mareas altas y las marejadas ciclónicas pueden aumentar aún más, provocando más inundaciones costeras, incluso en días soleados. En un informe emitido en febrero de 2022, científicos estadounidenses concluyeron que para 2050 el nivel del mar a lo largo de las costas estadounidenses podría aumentar entre 25 y 30 centímetros (10 a 12 pulgadas) por encima de los niveles actuales.


Basado en artículo de NASA Earth Observatory

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